LA RELATIVIDAD DE LA ALTURA OROGRÁFICA

Todos conocemos a la Tierra y a sus magníficas cordilleras: los Alpes, el Cáucaso, el Himalaya, las Rocosas, los Andes… todas ellas gigantescos ejemplos de montañas enlazadas entre sí y empujadas a los cielos por la fuerza de las placas tectónicas. Pero cuando las comparamos con el tamaño de la Tierra se vuelven en realidad muy pequeñas.
Si reducimos el tamaño de la Tierra hasta la medida de una pelota de baloncesto la montaña más prominente sería de menos de 0,2 milímetros de alto. Eso es, aproximadamente, el tamaño de las pequeñas protuberancias en una pelota de baloncesto real.

Cordillera del Himalaya desde la ISS.

Cordillera del Himalaya desde la ISS.

Cordillera de los Andes desde la ISS.

Cordillera de los Andes desde la ISS.

Debido a su rotación el radio de la Tierra es en realidad más grande en el ecuador que en los polos, con una diferencia aproximadamente del 0,3%. Eso no es mucho, pero la Tierra es tan grande, y nosotros tan canijos, que percibimos una diferencia mucho mas grande. El radio es mayor en el ecuador en aproximadamente 21.000 metros. Teniendo en cuenta este hecho, una montaña cerca del ecuador tiene una ventaja de altura sobre las demás que no lo están.

Viviendo en el siglo XXI puede parecer fácil averiguar cual es la montaña mas alta de la Tierra, pero esto puede causar mas confusión de lo que parece. Primero, ¿qué entendemos por alto? ¿Desde dónde empezamos a medir para considerar la altura? ¿Desde el nivel del mar? ¿Desde la base? ¿Desde el centro de la Tierra? Todas estas son legales e interesantes maneras de hacerlo. La altura de los picos mas altos del mundo es relativa. Considerando esto, podemos tener algún que otro problema para describir en los libros de texto a la montaña mas alta del planeta.

El Monte Everest se eleva 8.850 metros sobre el nivel del mar, por encima de cualquier otra montaña. Así, se trata de la montaña mas alta de la Tierra medida desde el nivel del mar. Esto no significa mas que eso, pero la relatividad de altura orográfica no es muy conocida en la cultura popular.

Monte Everest.

Monte Everest.

El Mauna Kea (“montaña blanca” en hawaiano) lo hace elevándose 4.205 metros sobre el nivel del mar, pero comienza mucho más abajo, en el fondo oceánico. Si medimos desde su base, la altura total es de 10.200 metros y es, por lo tanto, la montaña más grande del planeta.

Mauna Kea.

Mauna Kea.

Pero si lo que realmente nos importa es encontrar el pico mas elevado de la Tierra estas no son nuestras montañas. El Chimborazo, en los Andes del Ecuador, es un volcán que se eleva 6.310 metros sobre el nivel del mar, pero debido a que está cerca del ecuador, la cima de esta montaña está en realidad más lejos del centro de la Tierra que cualquier otro punto de la Tierra.
¿Quién había oído hablar del Chimborazo? En cambio todos hemos oído hablar del Aconcagua. Según como quieras medir, es relativo a quién le das la medalla de oro de “la montaña mas alta de América”.

Chimborazo.

Chimborazo.

Aunque si realmente lo que estamos buscando son monstruos de vértigo tenemos que cambiar de planeta. Marte es en tamaño aproximadamente la mitad de la Tierra, pero guarda consigo a una montaña gigantesca. En realidad un volcán, el Monte Olimpo (Olympus Mons) se eleva con la asombrosa cifra de 24.000 metros. Eso es, aproximadamente, 2’7 Everest. El Monte Olimpo aguarda el título de la montaña mas alta del Sistema Solar.

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Monte Olimpo comparado con la península Ibérica.

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Comparación entre el Monte Olimpo, el Everest y el Mauna Kea.

¿Qué otros monstruos se esconderán en las entrañas de las galaxias? Dejemos que nuestra imaginación responda por nosotros.

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